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Apple的ResearchKit是否有益於你的及該公司的健康?

2015年03月24日  | Brian Dipert

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日前Apple 的Spring Forward因為它所推出的硬體產品而讓這場盛會備受市場注目。從活動結束後到現在,我又多知道了一些關於Apple Watch 及 MacBook的有趣資訊,我將會在最近的未來與讀者分享。但對我來說,Spring Forward上所宣布的各項服務則是這次活動的亮點。例如,與HBO合作的HBO NOW。而其他吸引到我目光的新服務則是ResearchKit。


在Apple公司的網站上,它將ResearchKit定義為是“一種開源軟體框架,可以讓研究人員和開發人員輕易地開發出可以徹底改變醫學研究的應用程式,甚至可能有永遠改變醫學發展的潛能。”當聽到這樣的推銷之詞,讓我想到了SETI @ home,如果你夠老(像我)和夠怪(同上)可能也記得,它是一個分散式計算的志願者專案。關於那些志願者,在它的網頁上有一段說明:“SETI @ home是一項科學實驗,使用的是地球外智慧型生物搜尋計畫(SETI)中以互聯網連接的計算機。你可以藉著使用一款可以下載和分析電波望遠鏡數據的免費軟體程式,來參加這項計畫。”


我懷疑,“免費軟體程式”正是為什麼SETI @ home已不再如它在最開始時那樣受到歡迎的問題核心。在某種程度上,這種服務在現今可說是充滿競爭,諷刺的是,還包括鎖定醫學應用的分散式計算專案計畫。還有部分原因是,在區分計算機何時是閒置,並在閒置時間利用這些可用處理資源這方面的工作,客戶端做得並不是很好。相反地,當我需要我的電腦對即使是適度的文字處理、電子郵件和其他類似的任務作出反應,我經常會發現它們的速度會變得慢如蝸牛,除非我事先以手動的方式將客戶端暫停(但要記得要在事後取消暫停)。


除了實施時的一些不正常事件之外,SETI @ home的概念是合理的,它是依賴參與者的利他主義而發展的;當與在外太空找到外星人所傳送的信號相比,提高人類同胞生命的品質和壽命這種可能的結果來說,還算是一件比較容易駕馭的事。想想看,即將(在Apple世界)或已經(在Android生態系統)可與智慧型手錶搭配使用的智慧型手機或平板電腦,是一種可以將多樣性醫療數據記錄、預處理及上傳到“雲端”(供進一步處理和歸檔)的理想平台,對此,我想你也會同意。


首先,要考慮平台的行動性和普遍性,後者的驅動力是我們一股想要溝通的渴望,和(在某些地區)同樣重要的服務供應商補貼的財務誘惑。考慮到可用主機CPU處理設施強大的功能(和向來所強調的快速度),以及協同處理器如GPU、DSP、ISP等額外的通用計算能力。考慮到本地揮發性和非揮發性記憶體豐富的配置。再考慮到(主要)持續和(越來越多)頻寬穩健性的(bandwidth-robust)雲端連接。


接下來,讓我們來看看系統的細節。首先把焦點放在智慧型手機和平板電腦,它們有豐富的整合式資源來利用各種醫學感興趣的屬性:


  ● 高精度的觸控螢幕

  ● 高解析度的前置相機和後置相機

  ● 麥克風和揚聲器(加上支援外接耳機)

  ● GPS(用來辨別目前位置和運動,以及相關目前溫度的評估)

  ● 指南針(附加移動的細節)

  ● 加速度計和陀螺儀(同上)

  ● 氣壓計(用來辨別天氣狀況和海拔的高度)

  ● 獨特的識別能力,及

  ● 支援加密的通信


現在看看Apple Watch,不僅可以利用其無線許可範圍(wirelessly tethered)的iOS合作夥伴之硬體,而且還包含一個觸控螢幕、麥克風、揚聲器、獨特的ID、加密支持和加速度計等,後者有助於額外的(和以手腕為中心的)運動測量。此外,它還整合了最重要的心率監測設施。Asthma Health app、mPower、GlucoSuccess 、Share the Journey、MyHeart Counts是率先宣布、並以有趣的方法來利用這種潛力的的前五種ResearchKit應用程式,也預告著未來會有更有創意的品推出。


研究人員對這些應用程式確實確實是表現得非常熱情。在MyHeart發表之後的24個小時之內,MyHeart Counts即已收到11000人的註冊。史丹佛大學的心血管健康中心之醫療總監Alan Yeung表示:


過去為了得到10000人報名參加正常的醫學研究,通常需要用到美國各地50個醫療中心及一年的時間。


而在一般情況下,我對ResearchKit的潛力也很感興趣,不僅是為了Apple公司的客戶,同時更廣泛地是為了計算和通信世界。關於這一點,並就我所知,Apple在ResearchKit發表的場合並未說明“開源”的意義是什麼。我猜,例如這並不意味著iOS應用程式的源代碼將可自由地(freely)提供給 Android開發者......即使是這樣,對特定作業系統API的依賴性,將使得代碼的可攜性不是很好。相反地,我認為將會有公開的文件記載了特定服務所需的類型、格式,和數據精度,及可以讓這些數據上傳到相關伺服器進行分析和歸檔的所需協定。


不過,總結所有這些說法,個人確實有一些如下的疑慮。


iPhon手機、ipad、AppleWatche等之類產品所吸引的人口統計中,它比較傾向年輕且較富裕的一群人。因此,由以 iOS 為基礎的ResearchKit所產生的數據,有多大的程度可以代表整個的人口,關於這點,對我而言,仍不是很清楚。


說到數據,與其相關的人口統計是高度依賴客戶的誠信(和更有意願透露個人的 資訊)。對研究人員和由參與者捏造出的可行性兩者而言,年齡、性別、種族、收入水準、身高、體重,以及其他類似的屬性都是重要的。


而談到個人資訊,對如何處理數據以獲得和留住用戶的信賴度,Apple及其ResearchKit的合作夥伴將需要保持絕對的小心和謹慎。例如,某一參與者可追蹤特定的數據集嗎?而它是否只保留下來僅供研究之用,或隨後會轉移到商業企業? Apple公司隨後藉著在其開發的指導方針中加進一些條文,澄清其中的一些潛在問題,但它仍需要保持警惕,包括迅速猛拉(yanking)的應用程式,它們不可避免地會踏進行為不當的領域。


“沙盒(sandboxing)”是另一個需要持續保持警惕的領域。除了不管什麼醫療狀況(在監控狀況下)所需的嚴格數據集之外,那些可存取使用者器件中資訊的應用程式也必須迅速從App Store中移除。


而關於年齡,以及最近增加的開發指導方針,其中一條堅持要求,在允許該程式運行之前,應用程式必須要求未成年人要獲得家長或監護人的同意。在這種方法之下,此一同意的界定無疑是還不清楚的,同時也未對未成年人利用這種方法輕易地偽造他的或她的年齡(從而破壞了處理中所記錄數據的完整性)一事有所規範。


最後,在Apple在發表ResearchKit時,也並未明確地提到政府機構如美國食品藥品管理局和聯邦貿易委員會。最近美國聯邦貿易委員對幾家公司開出罰單,要它們繳交罰款,因為他們宣稱其應用程式可以準確地診斷出皮膚癌。這種胎塊成長(mole-growth)及其他評估能力事實上是可能的,特別是比較在一段時間內連續捕獲的一系列圖像(事實上,這是我幾個星期前所討論到的計算機視覺處理能力)。這些公司似乎學乖了,將他們的產品當作診斷指南來銷售,而不是以明確的診斷工具來推廣。





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